24 Horas de Le Mans. Un vistazo al pasado y presente.

24 HORAS DE LE MANS

Le Mans ha visto finales de carrera en los que se tuvo que recurrir a la foto-finish después de 1440 minutos de carrera, accidentes terribles, récord de velocidad una y otra vez y muchos vehículos increíbles. Durante mucho tiempo ha estado a la vanguardia de la innovación y pioneros en el sector de la automoción de las principales compañías automotrices, impulsados por el deseo de vencer a sus rivales por la pretensión del ilustre campeonato y del estatus como el fabricante de coches más resistentes y duraderos del continente, sino del mundo. Es una historia profunda y rica, llena de innovación y brillantez, historias salvajes y, a veces, contratiempos catastróficos. Comprender Le Mans es entender la historia de las carreras automovilísticas europeas, y eventualmente de Estados Unidos; para ver cómo cambiaron las marcas, comenzaron las tendencias y cómo las compañías tuvieron sus altibajos. La historia de Le Mans es fascinante, y demasiado extensa para resumir, aúnque nos hemos tomado la libertad de condensarlo en un resumen algo más rápido, para que se pueda obtener la destilación de la carrera de resistencia más grande de Europa.

LA PISTA

Comenzamos con la pista de Le Mans, conocida como el Circuito de Sarthe. Nombrada así por el río que atraviesa la ciudad de Le Mans, la pista está compuesta por caminos privados utilizados exclusivamente para carreras y, en parte, carreteras públicas que se utilizan para viajar durante todo el año. Con 13 km y 620 metros, la pista se encuentra entre las más largas del mundo y aunque ha sufrido algunas modificaciones desde que comenzó la carrera, en gran parte se ha mantenido igual.

El circuito está dividido en varias secciones. Comienza con la Indianápolis, llamada así por el famoso brickyard estadounidense en el Indy Motor Speedway (de hecho, la sección de Indianápolis del Circuit de Sarthe se refiere a la presencia de ladrillos debajo de la pista), donde comienza la carrera. La Indianápolis conduce al Arnage, a las Curvas de Porsche, agregadas en 1972. Luego, las Ford Chicanes, que se crearon en 1968 por razones de seguridad originadas en el desastre de Le Mans de 1955. Su finalidad es reducir la velocidad de los coches antes de que se alcance el «pit lane», para reducir la posibilidad de choques. El puente Dunlop se arquea sobre la pista cuando las chicanes se convierten en el Tertre Rouge. El Rouge se convierte de inmediato en el Hunaudières, también es el sitio donde Wilbur Wright realizó algunas de las primeras pruebas de su máquina voladora. El Hunaudières también se llama el Mulsanne Straight.

 

LAS REGLAS DE LA CARRERA

Hay dos conjuntos de reglas para Le Mans; Los relativos a los coches, y los relativos a los conductores. Los autos ingresados ​​en la Serie Le Mans Europea están designados en dos categorías, Prototipos y GT. Esas categorías se subdividen en las clasificaciones de LMP1, LMP2 (Le Mans Prototype 2), LMP3 (Le Mans Prototype 3), luego LM GTE (Grand Touring Endurance) y LMGTE AM. El LMP1 es la clase superior, en referencia a un automóvil cerrado de carreras sin un mínimo de producción homologado. A partir de 2020, Le Mans cumplirá con la normativa “ Hypercar ” para todos los autos LMP1, permitiendo que los automóviles tengan más apariencia de carretera para reducir los costos y fomentar la participación de los principales fabricantes de automóviles. El LMP 2 debe pesar menos de 930 kgs. y ser construido para albergar un pasajero, entre otras regulaciones. La categoría LMP3 está diseñada como categoría de acceso para corredores principiantes, mientras que la LM GTE tiene especificaciones diseñadas para garantizar que el automóvil esté legítimamente basado en uno de producción.

Le Mans utiliza sus regulaciones para garantizar la seguridad del conductor y del espectador, un punto de enfoque importante para la prueba desde que se produjo un terrible accidente en 1955. Los conductores se clasifican en el nivel de experiencia de «Platino» a «Bronce». Los conductores solo pueden participar en las divisiones a las que corresponde su clasificación. La carrera solía tener un comienzo de pie, en el que los conductores tenían que correr a sus automóviles desde una posición de pie para comenzar la carrera, pero eso se eliminó a finales de la década de 1960 cuando se consideró un peligro para la seguridad. El número de cambios de neumáticos permitidos es el siguiente por categoría: 48 en LMP1, 56 en LMP2 y 60 en LMGTE Pro y LMGTE AM.

FOTOS: LEMANS.ORG

LA HISTORIA

La primera carrera de Le Mans fue organizada por el Automobile Club de l’Ouest en 1923. La carrera fue una prueba de resistencia que surgió como resultado del entusiasmo nacional de los franceses por los automóviles. El curso de 17 kilómetros y 200 metros se creó en las calles de Le Mans, y se denominó Circuito de la Sarthe, por el río Sarthe.

Le Mans sigue siendo la carrera de resistencia activa más antigua del mundo. Si bien es comúnmente asociado con las carreras de Fórmula Uno, el formato de Le Mans es muy diferente. En comparación, las carreras de F1 son meros sprints, mientras que la carrera de resistencia de 24 horas de Le Mans es una ultra-maratón. Como tercera característica del Campeonato del Mundo de Resistencia, Le Mans es la carrera crucial para los conductores más tenaces y valientes del mundo, una prueba de fortaleza mental para los corredores, sin duda, pero en el momento de su creación, estaba pensada como un terreno de prueba para que los automóviles probaran su resistencia mecánica.

A principios de la década de 1920, el Grand Prix motor racing (fórmula 1 actual) era, con mucho, la forma más popular de deporte motor. La emoción de ver a los participantes desafiar las creencias estándar acerca de qué tan rápido podía ir un vehículo motorizado, cautivó a sus espectadores y participaron fabricantes de automóviles de todo el mundo. Durante el reinado de las carreras de GP, Le Mans buscó romper el molde al presentar un nuevo desafío. En lugar de los coches de tirada corta que produjeron las carreras estilo proto-F1 Grand Prix, la idea detrás de la carrera de resistencia fue ver qué tan bien una empresa podía fabricar un coche que fuera ágil y potente, a la vez que increíblemente resistente. Un coche que fue construido no solo por su velocidad, sino por su supervivencia al mundo.

FOTO: WIKIPEDIA

PRINCIPIOS

La primera carrera de Le Mans fue organizada por el Automobile Club de l’Ouest en 1923 y se celebró los días 26 y 27 de mayo de 1923, no en una pista, sino a través de las vías públicas de Le Mans, Francia. La carrera iba a ser inicialmente un esfuerzo acumulativo de tres años donde el coche que acumulase mejores tiempos en las tres pruebas, se llevaría la victoria, sin embargo, esa idea pronto fue desechada.

Las primeras carreras fueron dominadas por los franceses en su país de origen, junto con los equipos del Reino Unido e Italia que llegaron atraídos por la prueba. Los ganadores de la primera carrera de Le Mans 24 Hour Endurance fueron Andre Lagache y Rene Leonard, quienes acometieron la pista con su motor 3 litros de Chenard & Walcker, que completaron un total de más de 2 mil kilómetros en las 24 horas de la carrera. En total, 66 conductores en 33 automóviles tomaron la salida, y una notable cifra de 63 terminaron la carrera que se celebró cada año hasta 1936, en la que las huelgas generales en Francia provocaron su cancelación. El estallido de la Segunda Guerra Mundial dio lugar a la suspensión de la carrera en 1939, y la pausa se prolongó durante una década, hasta 1949.

Mujeres en Le Mans En 1935 : la carrera de 1935 en Le Mans fue verdaderamente innovadora. Diez mujeres participaron en la carrera, un récord que aún se mantiene hasta hoy. No era la primera vez que las mujeres competían en la carrera; en 1930, Marguerite Mareuse y Odette Siko compartieron las responsabilidades de manejo de su Bugatti Type 40 y ocuparon el séptimo lugar. Cuatro años más tarde, Siko llegó en el cuarto lugar en la clasificación general; el mejor resultado para una mujer en la historia de Le Mans, un récord que aún sigue en pie. Muchas mujeres han participado en el mundo de los deportes de motor generalmente centrado en los hombres desde los años 30, incluyendo a Leena Gade, ingeniera jefe del Audi R18, que ha ganado la carrera de 24 horas de Le Mans 3 veces en su categoría.

VOLVER A LA PISTA

Después de la larga pausa tras la Segunda Guerra Mundial, Le Mans hizo un regreso triunfal, con más compañías de automóviles participando que nunca. Y más coches, por primera vez, Le Mans alcanzó 100 entradas a la carrera (aunque el ACO logró recortar la lista en más de la mitad). Fue en la carrera de 1949 que Ferrari obtuvo su primera victoria después de años de no alcanzar a su compatriota, Alfa Romeo. En 1953, se formó el Campeonato mundial de autos deportivos, una serie de carreras y eventos de resistencia en los que Le Mans se convirtió en un evento importante. Como resultado del nuevo nivel de competencia entre fabricantes, grandes marcas como Ferrari, Aston Martin, Mercedes-Benz y Jaguar comenzaron a enviar varias unidades para correr con la esperanza de superar a sus rivales.

Ya no era Le Mans un mero campo de prueba para probar la durabilidad de los modelos de automóviles; Fue un evento deportivo en toda regla, uno de feroz competitividad. Como resultado de la alta tensión, la actitud de alto riesgo con la que se había empobrecido la carrera, hubo más accidentes, incluido el peor en la historia del automovilismo, que tuvo lugar en 1955. Un hito alcanzado durante este período fue el primer automóvil que alcanzó los 300 km/h, un Ferrari 330 LMB en 1963, un coche que fue parte de una época fantástica de 1960 a 1965, en la que Ferrari ganó seis carreras consecutivas de Le Mans, estableciéndose oficialmente como el principal fabricante de autos de carreras en Europa, si no en el mundo.

Ford derrota a Ferrari en 1966: la carrera de Le Mans de 1966 marcó un logro monumental para el automovilismo estadounidense, una compañía estadounidense no solo ganó la carrera de resistencia europea por antonomasia por primera vez, sino que lo hizo derrotando a Ferrari, el seis veces campeón reinante y sacándolos de las tres primeras posiciones. La victoria fue impulsada al menos parcialmente por el despecho, después de que Enzo Ferrari hubiera avergonzado públicamente a Henry Ford II al retirarse de un acuerdo de 1963 para vender la compañía italiana al gigante automotriz.

Ford salió por venganza, invirtiendo 10 millones de dólares en su programa Le Mans, con la esperanza de golpear a Ferrari donde le duele, lo que es motivo de su orgullo, las carreras y lo hicieron con un estilo dominante, azotando completamente a Ferrari. Ford consiguió su venganza, después de 1973, Ferrari se retiró de la competencia en Le Mans para enfocarse completamente en las carreras de Fórmula 1, y no regresó al Circuito de Sarthe hasta hace dos años. Algunos sugieren que fue la destrucción completa de Ford del caballo rampante en 1966 y los años posteriores lo que los hizo tirar la toalla.

FOTO: LEMANS.ORG

LA ERA DORADA DE LAS CARRERAS

El período de 1966 a 1980 a veces se conoce como la Era Dorada de las Carreras. La casi década y media experimentó un cambio sustancial en Le Mans y en los coches que participaron en la carrera. La época del dominio europeo, como el de Ferrari, cambió en 1966, cuando Ford derrocó al goliat italiano, usurpando el trono de Le Mans del fabricante de supercoches con su legendario GT40. Ferrari había ganado las seis carreras previas seguidas. No solo no ganaron la carrera, sino que quedaron completamente excluidos del podio, con los tres Ford Mk. II reclamando oro, plata y bronce en la carrera (con la diferencia entre el primer y segundo lugar a solo 8 metros). Ford obtuvo el primer puesto en las siguientes cuatro carreras, anunciando oficialmente la llegada de la ingeniería estadounidense al circuito europeo de carreras.

A medida que la aerodinámica evolucionó, los coches se volvieron más dinámicos, las velocidades se dispararon. El Porsche 917 (el auto que Steve McQueen condujo en el éxito de taquilla de 1971 Le Mans) ganó dos carreras seguidas, y otras dos a finales de los 70.

Las reglas cambiaron: en lugar de un comienzo en el que los conductores tenían que correr para subirse a sus vehículos, la carrera ahora comenzó de manera gradual en la sección de Indianápolis de la pista. Famoso, este cambio de reglas puede atribuirse a Jacky Ickx, quien detestaba tener que apresurarse a subir a su automóvil y arrancar (especialmente desde la carrera de 1968, en la que el compañero belga Willy Mairesse de Ickx resultó gravemente herido como resultado de éste tipo de configuración de salida y ya no pudo correr más, hecho que pareció llevar a Mairesse a suicidarse más tarde según alguna gente de su entorno. En protesta, Ickx caminó despreocupadamente a su coche, se puso el cinturón de seguridad y comenzó la carrera en el último lugar. Ganó y la configuración de parrilla de salida fue cambiada el año siguiente.

Más adelante en la era, los constructores privados demostraron que no necesitabas el respaldo de un fabricante de autos para ganar la carrera con la aparición en escena del «Rondeau M379B» al que se acoplaba una motorización v8 de origen Cosworth.

El desastre de Le Mans de 1955 : la peor tragedia en la historia del automovilismo tuvo lugar en la carrera de Le Mans de 1955. El francés Pierre Levegh conducía para el equipo Mercedes-Benz, antes de la carrera, Levegh había expresado su preocupación de que el área cerca de la sección de paradas en boxes y la tribuna era demasiado estrecha y, por lo tanto, peligrosa.

Pilotando el Mercedes-Benz 300 SLR, Levegh intentaba adelantar al Jaguar del corredor Mike Hawthorn en esa sección de la pista cuando el Mercedes de Levegh chocó con el Austin-Healey de Lance Macklin, enviando a Levegh y al SLR hacia el cielo. El bólido se salió de la pista y entró en las gradas, explotando y matando a Levegh y a 83 espectadores. Mercedes-Benz volvió a llamar al pit lane al resto de su equipo después del accidente y no participó durante muchos años posteriormente. El accidente fue un punto de inflexión monumental en términos de actitud con respecto a la seguridad de los deportes de motor y muchas nuevas reglas y regulaciones se instituyeron después de esta tragedia devastadora.

FORJANDO (HACIA) EL FUTURO

Para la década de 1980, se creó una nueva clase llamada Grupo C, que pone énfasis en la eficiencia del combustible. En cierto sentido, este período marcó un retorno al propósito original de la carrera, como un campo de juego para la innovación. Las compañías de automóviles comenzaron a alejarse de las carrocerías de autos de carreras de alto rendimiento que consumían auténticas barbaridades y marcaron su historia, y comenzaron a moverse hacia estructuras de peso más ligeras y estrechas. Porsche dominó en gran medida esta categoría, ocho de las 10 carreras en la década de 1980. Jaguar regresó a la pista para arrebatarle el título a Porsche en el ’88 y ’90 y Mercedes-Benz también regresó, participando en la carrera de resistencia por primera vez desde el mortal accidente en 1955. En 1991, Mazda se convirtió en el Primer fabricante japonés en ganar en Le Mans. Peugeot también entró por primera vez en el círculo de ganadores,

400 km/h. En 1988: el WM Peugeot nunca fue construido para ganar en Le Mans, a los ingenieros de WM no les preocupaba tanto ganar como lo hacían con la velocidad, en teoría, la velocidad siempre será secundaria a la durabilidad en una carrera de resistencia, pero no es así como pensó WM. Antes de la carrera de 1988, el jefe del equipo, Gerard Welter, declaró definitivamente que su automóvil sería el primero en alcanzar los 400 km/h en Le Mans,él no estaba equivocado, conducido por un motor Peugeot turboalimentado, el WM tenía la potencia para hacerlo, aunque también tenía una tendencia a romperse bajo tensión.

Como se mencionó anteriormente, WM no le dio a un Ferrari la posibilidad de ganar (o incluso terminar) la carrera. En el camino de 6 kilómetros llamado Mulsanne o Hunaudières Straight, el WM Peugeot logró la gloria que buscaba, demostrando que la profecía de Welter era verdadera. El piloto Roger Dorchy alcanzó 407 km/h, estableciendo un récord que aún no se ha roto, lo que sí rompió, sin embargo, fue el WM Peugeot, a los sólo 100 kilómetros de carrera. Aún así, su nombre está grabado para siempre en los libros de registro.

COMPITIENDO EN EL PRESENTE

Después de que varios de los principales fabricantes de automóviles se retiraron de Le Mans en la década de 1990, solo quedaron Cadillac y Audi. Desde el 2000 al 2010, Audi dominó la carrera, ganando 8 de 10 carreras. A comienzos del nuevo milenio, comenzó el circuito de American Le Mans y Audi también destruyó la competencia en esas carreras, en total, a lo largo de la década, Audi ganó nueve campeonatos de la serie American Le Mans entre 2000 y 2008 y dos campeonatos mundiales de resistencia. Audi continuó su dominio en la década de 2010, ganando también los primeros cinco de la década, pero desde entonces, muchas de las marcas de automóviles han regresado lentamente al circuito, también se ha visto un cambio en la moda a los coches eléctricos con las últimas 6 victorias que van a los coches híbridos. Porsche ganó en 2015, 2016 y 2017 con su Porsche 919 Hybrid, y recientemente, Toyota logró la primera victoria en 2018: este año, Toyota logró la victoria por primera vez en 20 intentos a pesar de haber inscrito previamente a 47 coches en Le Mans, terminando entre los 3 primeros seis veces. Después de años de fallos, el equipo de Toyota finalmente ganó la carrera de resistencia épica, siguiendo a Mazda en el 91, Toyota se convirtió en el segundo fabricante japonés de automóviles en ganar en Le Mans. Su victoria se produjo un año después de que tuvieran una avería en 2017 mientras estaba en la delantera y con solo unos minutos restantes en la carrera, si bien Audi y Porsche (quienes se retiraron en 2018) no se opusieron a ellos, su victoria fue increíblemente significativa para un fabricante de automóviles que durante mucho tiempo intentó consolidar su nombre en la historia de las carreras, y ahora lo ha hecho.

Sorprendentemente en formato clásico, Le Mans continúa aglutinando cada dos años a los entusiastas del motor con un evento en que se inscriben los coches míticos de la historia de la carrera, un fin de semana denominado «Le Mans Classic» en el que incluso existe un código de vestimenta y en el cual el aroma a competición de antaño envuelve todo a nuestro alrededor y nos transporta a una época que muchos hubiéramos deseado vivir. Da gusto caminar por los parkings y zonas de acampada exteriores descubriendo las joyas que muchos aficionados traen en peregrinación desde lugares sumamente dispares, pero lo que realmente sobrecoge es caminar por el circuito observando filas interminables de coches como los Gt40, en mi opinión, una experiencia que todos deberíamos alcanzar una vez en la vida.

Deja un comentario

Tu dirección de correo electrónico no será publicada. Los campos obligatorios están marcados con *

Este sitio web utiliza cookies para que usted tenga la mejor experiencia de usuario. Si continúa navegando está dando su consentimiento para la aceptación de las mencionadas cookies y la aceptación de nuestra política de cookies, pinche el enlace para mayor información.plugin cookies

ACEPTAR
Aviso de cookies